De juguetes a herramientas: Ya usan drones para pulverizar en los campos de Iowa

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Con el crecimiento de la industria de drones, la forma en que los agricultores hacen aplicaciones de agroquímicos en sus campos podría cambiar drásticamente, ya que pulverizar con un dron proporciona mejores beneficios.

Durante años, los agricultores se basaron en métodos tradicionales como la fumigación manual intensiva en mano de obra, fumigadores de cultivos contratados o incluso aviones agrícolas para pulverizar campos que eran demasiado grandes para la mano de obra. Con el crecimiento de la industria de drones, la forma en que los agricultores hacen aplicaciones de agroquímicos en sus campos podría cambiar drásticamente, ya que pulverizar con un dron proporciona mejores beneficios. La reducción de los costos de mano de obra y CapEx, la exposición a químicos reducida, el mejor acceso al campo en varios momentos durante la temporada de crecimiento y los mejores rendimientos son algunos de esos beneficios.
Comenzar con la pulverización de drones no es tan simple como comprar un dron equipado para el trabajo. En cada estado, podría haber reglas especiales para cualquier persona que quiera pulverizar cultivos legalmente con un dron. Esto es algo en lo que Rantizo, una compañía de rociadores de drones enfocada en soluciones que abordan directamente las necesidades de campo de los agricultores y las empresas agrícolas, está trabajando actualmente. La compañía mantiene un diálogo abierto y continuo con las autoridades de licencias y aplicaciones de pesticidas en los 50 estados.
En julio de 2019, Rantizo se convirtió en la primera compañía en el estado de Iowa aprobada para la fumigación agrícola basada en drones. A principios de este mes, la compañía amplió su aprobación de pulverización de drones agrícolas en Wisconsin. Más recientemente, Rantizo recibió la aprobación para expandir el territorio para incluir Illinois, Minnesota y Nebraska, lo que significa que ahora proporciona soluciones de pulverización de drones a todo el Medio Oeste.
Para comprender mejor por qué la compañía ideó su solución, cómo está marcando la diferencia y más, nos conectamos con el CEO y cofundador, Michael Ott.

Periodista: ¿Cómo y por qué se le ocurrió la solución de pulverización con drones?

Michael Ott: Me gusta la eficiencia. Parece un desperdicio pulverizar productos químicos donde no se necesitan. El uso de drones nos brinda una forma de aplicar rápida y fácilmente justo donde se necesitan cosas. Además, podemos abordar la escasez de mano de obra que estamos viendo en la industria agrícola. Pronto habrá 9 mil millones de personas en el mundo, pero cada vez menos trabajan en la agricultura. Necesitamos formas de crear más alimentos con menos trabajadores, por lo que tenemos que automatizar y usar nuevas tecnologías como los drones.

Vimos que la fumigación agrícola había visto muy poca evolución a lo largo de los años y que la mayor parte del cambio se produjo en productos químicos y formulaciones, no en cómo se aplicaron. El equipo de tierra ha seguido aumentando de tamaño, lo que causa problemas con la compactación del suelo y el daño a los cultivos, sin mencionar los obstáculos logísticos y económicos. Los fumigadores tradicionales de aviones son peligrosos y se sabe que causan grandes problemas cuando se trata de deriva y rociado excesivo.

El problema más crítico que abordamos con la pulverización de drones es el acceso al campo. Con los requisitos de la etiqueta y los patrones climáticos, cualquier persona que necesite pulverizar su campo ya está limitada en la cantidad de días que se les permite pulverizar. Componga eso con equipos pesados que no pueden entrar en campos fangosos sin atascarse, o el desafío de entrar en la lista de trabajo para tener un espolvoreador de cultivos y la ventana se vuelve cada vez más estrecha.
Nuestra plataforma de pulverización basada en drones permite que los campos se pulvericen horas, no días, después de la lluvia, lo que mejora drásticamente la probabilidad de éxito cuando se trata de rendimientos. Además, con la agilidad de nuestro dron, un aplicador personalizado ahora puede llegar a más clientes en menos tiempo con menos personal, lo que también mejora la rentabilidad de su negocio.
P: Según el artículo de CropLife, realizó su primera venta de drones en abril de 2019. Desde entonces, recibió la aprobación para la fumigación de drones agrícolas en Iowa y recientemente se expandió a Wisconsin. ¿Qué tan difícil fue correr la voz acerca de su solución y convencer a los profesionales para que la usen?
 

Michael Ott: Honestamente, no ha sido tan difícil correr la voz. Cuando le dimos la noticia de nuestra aprobación de Iowa, se recogió en casi todas las publicaciones agrícolas. A partir de ahí, el teléfono no ha dejado de sonar. La gente ha estado buscando una mejor manera, y Rantizo puede proporcionarla. Incluso los escépticos han escuchado acerca de nosotros y no son tímidos para correr la voz después de ver nuestros drones en acción.

Lo que Rantizo está construyendo tendrá inherentemente una tasa de adopción más lenta porque somos los primeros y somos diferentes del status quo. La tecnología que tenemos ahora continuará mejorando. Todo lo que estamos construyendo es estratégico y oportuno en nuestro lanzamiento para garantizar que realmente estamos resolviendo los problemas más apremiantes.
En este momento, nuestra tecnología está siendo vista como una gran opción para operaciones de superficie más pequeñas, oportunidades de fumigación localizada, aplicaciones de cultivos de cobertura y acceso a áreas de difícil acceso en o alrededor de los campos causados principalmente por obstáculos en el terreno. Hemos tenido interés de productores de semillas de flores silvestres, productores de cáñamo, productores de productos básicos, productores de bayas, viñedos y otros.
P: ¿Fue complicado obtener la aprobación para realizar este tipo de trabajo legalmente?
 
Michael Ott: Solo fue ligeramente complicado. Reconocimos que la tecnología que estábamos construyendo requeriría un trabajo regulatorio significativo. Desde el primer momento, nuestra intención era ser los pioneros en este espacio. Estimamos que un proceso tomaría 3 meses y tomó 6 meses.

P: ¿Podría compartir un caso de uso en el que su solución de drones claramente esté marcando la diferencia?

Michael Ott: Una historia específica para compartir sería la de nuestro primer cliente. Los productores nos contactaron en busca de una solución rápida para una infestación de oruga que tenían. Sus campos estaban ubicados demasiado cerca de un aeropuerto, por lo que no se podía usar un avión. Acababan de experimentar varias semanas de lluvias continuas, por lo que los campos estaban demasiado lodosos para una plataforma terrestre. El insecticida que habían usado en el pasado dejó los labios de sus operarios sintiéndose entumecidos, por lo que ninguno de sus trabajadores quería pulverizarlo con mochila (y es comprensible). Nuestro rociador de drones fue la única solución viable para su situación.
Es realmente divertido ver cuán flexible es nuestro rociador de drones. Existen algunas tendencias generales en las que se utiliza nuestra solución, pero dado que esta tecnología es tan nueva, estamos creando diferentes soluciones para muchos casos de uso diferentes. Cualquier situación en la que un productor se haya acostumbrado a decidir pulverizar un campo completo cuando de hecho solo necesita pulverizar áreas específicas está marcando diferencias sustanciales en sus costos de insumos y rentabilidad.
 

P: ¿Cuáles son los planes de la compañía para el futuro?

Michael Ott: Nuestras prioridades a corto plazo son trabajar en la aprobación del enjambre de drones y luego dentro de las normativas de la Administración Federal de Aviación. Con los permisos otorgados, podemos continuar cambiando el juego de la fumigación agrícola, y el panorama regulatorio se alinearía con donde nuestras capacidades tecnológicas ya existen.

Aparte del aspecto regulatorio de las cosas, estamos planeando continuar construyendo y refinando nuestra tecnología. Pronto se agregará la electrostática a nuestros pulverizadores de drones, lo que mejorará el área que podemos cubrir por vuelo. Tenemos varios otros avances con nuestra tecnología que actualmente estamos creando prototipos o pruebas que se revelarán una vez que se presente la protección de la propiedad intelectual.

Actualmente estamos vendiendo estos drones muy rápidamente. Nuestro plan es eventualmente ser un negocio basado en servicios, pero en este momento estamos trabajando para sacar la mayor cantidad de drones al campo y trabajar como sea posible para que podamos brindar servicios en todos los lugares que se necesitan.

P: Con la regulación actual que limita el peso bruto del dron a 55 libras y los requisitos de la etiqueta de fungicida de un mínimo de dos galones por acre, ¿cómo será efectivo el dron en un campo de maíz típico de Iowa que transporta solo un acre o dos de producto en el mejor de los casos y aún permanece a la vista? del operador?

Michael Ott: Esa es una gran pregunta y requiere un cambio mental respecto a cómo se aplican los fungicidas actualmente. Rantizo puede cubrir más de 40 hectáreas por día, y con las actualizaciones que deberían estar disponibles en unos pocos meses, será de alrededor de 60 hectáreas por día. Cuando podamos unir con 3 o 5 drones, será de aproximadamente 200 hectáreas por día. El tanque pequeño no es ideal, pero podemos adaptarnos a ese estándar y aun así poder cubrir una cantidad competitiva de superficie. Es importante para nosotros permanecer por debajo del umbral reglamentario para que podamos capacitar a cualquier persona para usar nuestros productos. El dron terminará haciendo múltiples viajes, pero está bien, es un dron que hará lo que usted programe.

P: ¿Tienes alguna expectativa personal para la industria de drones en el dominio de la Agricultura?

Michael Ott: En la agricultura, en última instancia, debe entregar materiales, ya sean semillas, productos, productos químicos o cualquier otra cosa. Los drones ahora pueden hacerlo de manera eficiente y asequible. Ya hemos visto que los drones se usan mucho en el lado de las imágenes y la recopilación de datos del negocio. Rantizo puede integrarse con ellos y ser preciso al aplicar los materiales necesarios justo donde se desean. A partir de ahí, las aplicaciones de drones podrían hacer cualquier cosa, desde la siembra de cultivos de cobertura hasta la liberación de insectos beneficiosos, hasta la pulverización de agroquímicos. Mi expectativa es que la percepción de los drones para la agricultura cambiará de la noción de juguetes a herramientas, y ya estoy viendo esto.

P: ¿Existe alguna pieza de software, hardware o incluso medidas regulatorias que cree que podrían ayudar a que la industria avance a un ritmo más rápido?

Michael Ott: Definitivamente la  banda ancha rural. Para que las tecnologías funcionen como deberían, la conectividad es clave. Y la otra cuestión es el enjambre de drones, que creo cambiará definitivamente el juego.

Por João Antunes – Publicado en el portal www.expouav.com

Traducción de TodoAgro.com.ar